Villard

La magica arte dei Nabis tra colori, simboli e sapere occulto

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La breve ma decisiva avventura dei Nabis – termine che trae origine dall’ebraico e che significa ‘profeti’ – risale alla fine del XIX secolo, quando l’Impressionismo aveva appena iniziato a scuotere le fondamenta dell’arte ufficiale e nelle scuole si respirava un clima di cambiamento che rendeva febbrile la ricerca di nuove forme espressive.

La meravigliosa rivoluzione artistica che sto per raccontare durò ufficialmente pochi anni, dal 1888 al 1892, ma l’eco si protrasse fino alle avanguardie del XX secolo, ponendo di fatto i Nabis come anello mancante tra i meglio conosciuti movimenti dell’Impressionismo e le correnti post-impressioniste (Puntinismo, Divisionismo, Fauves, ecc.).  Cerchiamo di capire perché.

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Maurice Denis, L’eterna estate (1905, Musée d’Orsay, decorazione per paravento)

Paul Sérusier (1864-1927), un giovane pittore che frequentava l’Académie Julian sui Grands Boulevards, si recò a Pont-Aven, in Bretagna, durante l’estate 1888. Da ormai vent’anni, si sentiva parlare di una vivace comunità di artisti – molti stranieri – che si dava regolare appuntamento estivo presso il paesino della costa bretone. Sérusier, studente in cerca del proprio stile, fece i bagagli senza nemmeno immaginare che quel viaggio sarebbe entrato a far parte della storia dell’arte.

A Pont-Aven, Sérusier fece la conoscenza di Paul Gauguin (1848-1903) il quale, insieme al suo amico Émile Bernard (1868-1941), stava mettendo a punto una maniera totalmente nuova di dipingere.

«Un consiglio, non copiate troppo dalla natura. L’arte è un’astrazione. Traetela dalla natura sognandoci davanti e pensate più alla creazione che al risultato»

Paul Gauguin,
lettera a Shuffenecker (estate 1888).

Di ritorno a Parigi, Sérusier mostrò ai colleghi dell’accademia (Bonnard, Denis, Ranson, Ibels…) un curioso piccolo pannello di legno dipinto senza alcuna preparazione, rapidamente, seguendo le indicazioni rivoluzionarie di Gauguin, intitolato “Paesaggio a Bois d’Amour”.

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Paul Sérusier, Paesaggio a Bois d’Amour poi detto Le Talisman (1888, Musée d’Orsay), in mostra al Musée d’Orsay fino al 2 giugno 2019.

L’innovazione che il piccolo dipinto conteneva era tale che venne presto ribattezzato dai suoi amici, i futuri Nabis, “Le Talisman” (‘Il Talismano’). Anni più tardi, uno di loro, Maurice Denis, precisò quali furono le straordinarie indicazioni che Sérusier avrebbe ricevuto da Gauguin:

«Come vedete quegli alberi? Sono gialli. Ebbene, mettete del giallo; quest’ombra, piuttosto blu, dipingetela con dell’oltremare puro; quelle foglie rosse? Mettete del vermiglione».

Così facendo, ogni elemento del dipinto era stato sintetizzato, ridotto a una macchia di colore puro, come il vago ricordo di un’apparenza fugace perché, come spiega lo stesso Denis, occorre

«ricordarsi che un quadro, prima di essere un cavallo di battaglia, una donna nuda o un qualunque aneddoto è essenzialmente una superficie piana ricoperta di colori in un certo ordine assemblati»

Maurice Denis (1914). 

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Paul Sérusier, LeTalisman (1888, Musée d’Orsay).

Come mai un pannello realizzato in pochi minuti sollevò tanto entusiasmo? Per trovare una risposta, è necessario fare lo sforzo di calarsi nei panni di un appassionato studente delle Belle Arti del XIX secolo e, soprattutto, nel panorama artistico del tempo. Proviamoci!

Secondo i Nabis, l’opera degli Impressionisti, che in quel periodo stava sollevando un vero polverone, aveva l’indubbio merito d’aver messo in primo piano l’esperienza sensoriale a discapito dell’«ottusa» imitazione della realtà pretesa dalle scuole d’arte ufficiali – realtà per altro lontana dal corrispondere a verità, già stabilita in partenza, idealizzata secondo canoni estetici prefissati. Pur tuttavia, si trattava solo del calcio di inizio, occorreva spingersi oltre. Per il gruppo di Sérusier, la pittura impressionista aveva un limite, quello di non riuscirsi a liberare dalla resa illusionistica della Natura, concedendo eccessiva importanza alle apparenze.

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Claude Monet, uno dei massimi esponenti dell’Impressionismo, Covoni fine estate (1890, Musée d’Orsay).

I Nabis decisero al contrario di rinunciare ufficialmente all’intento di imitare la realtà che fino a quel momento li aveva limitati, e questo proprio grazie all’esempio de Le Talisman che li aveva, secondo le parole di Maurice Denis,

«liberati da tutti gli ostacoli che l’idea di copiare apportava ai nostri istinti di pittore». 

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Paul Sérusier, Il grano verde a Pouldou (1890, Brést Metropole, Musée des Beaux-Arts).

La missione del gruppo divenne quella di realizzare un equivalente di puro colore della realtà, sublimandola, restituendo la Natura sempre meno attraverso oggetti e sempre più attraverso simboli.

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Pierre Bonnard, Le chat blanc (1894, Musée d’Orsay). Con la pittura Nabis, non si cerca più di dipingere un gatto in particolare, perfettamente identico a quello che si è osservato, ma il simbolo che, attraverso la sua forma e il suo colore, rievoca il concetto di gatto, la sua essenza, il suo comportamento.
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Édouard Vuillard, A letto (1891, Musée d’Orsay).
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Georges Lacombe, Marina blu effetto d’onde (1893, Renne Musée des Beaux Arts).
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Pierre Bonnard, Il grande giardino (1895). I frutti e i fiori sono visibilmente sintetizzati in macchie di colore.

L’avventura era iniziata e il gruppo si espanse. A quel tempo, le rivoluzioni artistiche si facevano con poche parole e tanta pittura e così il gruppo dei Nabis si diede appuntamento ogni sabato per dipingere, mostrare gli ultimi quadri – pardon! “Icone”, così li chiamavano – e adorare Le Talisman. Le riunioni si tenevano presso l’atelier di Paul Ranson (1861-1909) al 25, boulevard de Montparnasse che era stato soprannominato «Il Tempio», in accordo con l’ambientazione di stampo “mistico” che si erano scelti. Erano giovani, erano amici e volevano cambiare la storia dell’arte mantenendo un po’ di sano humor.

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Paul Sérusier, Ritratto di Paul Ranson in tenuta “Nabique”, ossia da Nabis (1890, Musée d’Orsay).

Come dipingevano i Nabis? Gli elementi naturali e le figure umane vennero progressivamente stilizzate, le linee deformate per accentuarne l’espressione e l’effetto decorativo, i colori stesi puri e piatti, la profondità della composizione ridotta al minimo, senza prospettiva geometrica, proprio come nelle stampe giapponesi che avevano sedotto l’immaginario artistico occidentale del tempo.

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Maurice Denis, Arabesco poetico (1892, Musée départemental Maurice Denis). L’intento della pittura si è fortemente distaccato dalla rappresentazione realistica a favore dell’aspetto decorativo.
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Lo stesso, dettaglio.
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Maurice Denis, Le Muse (1893, Musée d’Orsay).

La ricerca di questi “profeti” della pittura mirava ad

«andare al centro misterioso del pensiero»

(Maurice Denis) 

e a questo scopo i Nabis non esitarono a trarre ispirazione dal mondo dell’occultismo e della teosofia, come dimostra il nome bizzarro che decisero di darsi. Queste correnti di pensiero, molto diffuse presso gli ambienti intellettuali dell’epoca, proponevano una concezione della realtà nuova composta non solamente dalla dimensione materiale, ma anche da una serie di livelli “sottili” non percepibili attraverso i comuni cinque sensi (eterico, astrale, mentale, ecc.). Desumo che la dimensione cosiddetta “astrale”, in cui le emozioni corrispondono spesso a dei colori, dovette aver catturato l’interesse di molti di loro.

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Paul Sérusier, Donne alla sorgente (1899, Musée d’Orsay)

Questa concezione di realtà composta da multiple dimensioni conduce inevitabilmente a sfiorare la vertiginosa idea che la materia non sia che un’illusione, la quale perde d’importanza a fronte dell’interpretazione emotiva che ne traiamo. Un quadro poteva allora trasformarsi in una finestra attraverso cui guardare con gli occhi dell’anima, non solo con quelli fisici. 

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Paul Sérusier, Il rendez-vous delle fate (1897). Sérusier e Denis furono, nel gruppo dei Nabis, tra quelli che più si avvicinarono al simbolismo e all’idea che l’arte fosse l’espressione di un pensiero superiore, in contatto con la spiritualità. Nelle sue composizioni Sérusier applica il principio del numero d’oro, una proporzione ideale che spesso si riscontra negli edifici sacri dell’antichità.

I Nabis furono dei pionieri anche nello scegliere di attribuire alla pittura un ruolo essenzialmente decorativo che consentisse di portare il Bello nella vita quotidiana di tutti. Volendo abolire il muro, fino ad allora insormontabile, che separava le nobili belle arti dall’artigianato, i Nabis si dedicarono alla decorazione degli interni.

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Édouard Vuillard, Personaggi in un interno, pannello decorativo facente parte di una serie destinata a decorare la biblioteca di una amico. Le scene scelte sono tratte dalle attività tipiche della vita quotidiana di una famiglia borghese (1896, Petit Palais).

Anticipando la rivoluzione dell’Art nouveau di inizio XX secolo che, similmente, tenterà di far migrare l’arte dalle gallerie dei musei ai corridoi di casa, i Nabis si proposero come alternativa allo stile d’arredamento più in voga nel XIX secolo, ossia il cosiddetto pastiche, un’imitazione d’arredo storico piuttosto kitsch.

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Pierre Bonnard, Donne in giardino, pannelli per paravento (1891, Musée d’Orsay).
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Marguerite Serusier, moglie di Paul, recentemente rivalutata dai critici dell’arte, decorò questo paravento, intitolato Paesaggio con valle, ispirandosi chiaramente allo stile delle stampe giapponesi (1910, Musée d’Orsay).

A differenza della grande diffusione che interesserà l’Art nouveau, gli interventi dei Nabis sul decoro si ridussero alle abitazioni di amici o mecenati già vicini al gruppo. Le rare testimonianze di questo aspetto del loro movimento sono esposte al Musée du Luxembourg fino al 30 giugno 2019, in occasione dell’esposizione «I Nabis e il Decoro». 

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Édouard Vuillard, Giardini pubblici (1894), Le nutrici. I Giardini pubblici di Vuillard sono un gruppo di nove pannelli commissionati dal suo amico mecenate Natanson per la sua sala da pranzo.
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Édouard Vuillard, Giardini pubblici (1894), L’ombrello rosso. A differenza del modello più diffuso di figura femminile a cavallo tra XIX e XX secolo, quello della spietata, bellissima “femme fatale”, le donne dipinte dai Nabis sono più familiari, più umane, tratte dalla vita quotidiana.

Al Musée d’Orsay fino al 2 giugno 2019 e al Musée de Luxembourg fino al 30, la storia dei Nabis è raccontata come mai prima d’ora. Buona scoperta!